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loong5按:本篇章乃23 Things They Don’t Tell You About Capitalism之閱讀筆記。

資本主義其中一個核心概念,就是公司股份制。顧名思義,公司由股東所擁有,所得利益皆歸於股東。因此,股東有著強烈的誘因促進公司發展,賺取最大的利潤。如果公司管理不善以致於破產,股東將會一無所有,所以公司股份制可確保公司的管理質素,從而發揮最大效益。

然而,金融危機揭示了股東可以為一己的利益,進行大量短期的投機行為以增加持股的利潤。這些投機行為使得公司只把資金投放於金融而忽略實體經濟的發展。例如,通用汽車於2004年的收入,就有80%來自於其投資附屬機構GMAC,換言之,即由生產汽車所創造的營利,只佔通用汽車最多20%的收入。(23 Things They Don’t Tell You About Capitalism, 2010, thing 22)

為什麼公司會如此熱愛於金融市場「冒險」呢?主要原因不是因為人的「貪婪本性」,而是因為有限責任制度(limited liability)的確立。與有限責任相對照的概念是無限責任(unlimited liability)。於十六世紀,商人做生意是要承擔全部風險的。如果生意失敗,他們不但要以所有的個人財產承擔,更可能因資不抵債而入獄。做生意於當時而言,不可不謂「搵命搏」也。(23 Things, thing2)

有限責任概念的確立,使得商人能夠承擔更多的風險,因為他們不必承擔生意失敗的所有責任。不用把自己所有資產作為賭注,做生意變得容易多了。這於資本主義的初期發展至為關鍵,因為不少大型重工業,例如鋼鐵業及鐵路業,都必須確保有足夠多的資金投入,才可能發展起來。

不過,有限責任亦使得公司的避險意識大為降低,再加上近代管理主義興起,專業經理比起小股東的決策權力實在大得多(你可以股東的身份影響港鐵的收費政策嗎?),投機之風大盛。被世人視為自由市場的理論家鼻祖Adam Smith,恰恰極力反對有限責任制,其理由是身為非股份持有者的經理,實在不會像股東一樣如此關注公司長遠的健康發展。

‘directors of [joint stock] companies…being the managers rather of other people’s money than of their own, it cannot well be expected that they would watch over it with the same anxious vigilance with which the partners in a private copartnery frequently watch over their own.’ (An Inquiry into the Nature and Causes of the Wealth of Nations, 1976, p.741, quoted in 23 Things, thing 22)

有人可能會反駁,如果我們把股份分給經理人,不就恰恰可以解決上述的問題嗎?當然,如果經理人同時是公司股東,他忽視風險的可能性應會相對較低。例如卡內基(Andrew Carnegie),他本身就是自己鋼鐵公司的股東兼經理人,而且有相當大的持股量,所以他不能不好好地料理好公司業務,避免過份投機。

問題是,現代(大)公司的股份大多由眾多的小股東所持有,專業經理的角色可謂舉足輕重,甚至成為公司決策的主要話事人,因此,公司大多會給經理人豐厚的薪酬,希望可給予他們足夠大的誘因盡力提升公司利潤。不過,金融危機帶給我們的教訓,就是這些養尊處優的經理人,往往只會投機以求獲得短期利潤,並派出豐厚股息以誘騙股東繼續支持短視的投機行為。與此同時,為了能夠更有「效率」地把公司利益最大化,經理人更會以種種的理由削減公司支出,例如中下層員工的薪酬、用於研究及發展的資金、甚至把種種的工作外判至人工低廉的發展中國家。至於股東呢?他們跟公司的關係往往只是短期性的,當公司股價升至某一水平,他們便可隨時賣掉手中股份。所以他們不但不會監管經理人的投機行為,反之會大力支持,因為經理和股東,原來都是投機行為的既得利益者。

難怪通用電氣的前CEO Jack Welch也不禁概嘆,‘On the face of it, shareholder value is the dumbest idea in the world.’

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